Conversión a cargueros

La compra de aviones es una inversión muy importante para algunas empresas aeronáuticas. Es por ello que cuando un avión se acerca a una edad avanzada se buscan alternativas para poder continuar volando sin aún desecharlo.

Una de las soluciones que se proponen para estos aviones es la conversión a carguero. De esta forma, los operadores de carga se ahorran costes al evitar comprar aviones nuevos.

A330-243F donde se observa la incorporación de la puerta de carga y el tren delantero modificado. Esto es una modificación exclusiva de los A330. Foto de Dn280

Para ponernos en perspectiva, ésta es la proporción de aviones de carga convertidos respecto a los nuevos de fábrica:

  • Aviones de fuselaje estrecho: 90 %
  • Aviones de rango medio: 50 %
  • Aviones de fuselaje ancho: 33 %

Sin embargo, hay una cosa a considerar. Los aviones convertidos son menos eficientes en términos de combustible que uno nuevo.

Tipos de conversiones

En el mercado hay tres tipos de conversiones a aviones de carga, dependiendo de la necesidad que tenga el operador.

Aviones Combis

Este tipo de configuración es interesante para vuelos dónde no hay ni pasaje ni mercancía suficiente para llenar un avión entero. Ésta es una solución de compromiso entre las dos áreas.

Esta medida fue adoptada extensivamente por KLM (B747) y Alaska Airlines (B737), entre otras compañías.

B737-490C Combi donde se puede observar que la parte delantera no dispone de ventanillas. Foto tomada por Frank Kovalcheck en Anchorage

Esta medida híbrida requiere que la parte de carga y la de pasajeros sea independiente la una de la otra. En la primera, el suelo debe estar adaptado para el uso de palets de carga, debe haber una puerta de acceso en el fuselaje y el sistema anti-incendios debe ser adaptado a la carga. En la segunda, debe haber los equipamientos necesarios para el pasaje como baños y cocinas.

Aviones Quick Change

Hay una opción aún más flexible que los Combis: los aviones Quick Change,  que están pensados para hacer un uso mixto. Por ejemplo, de día se dedica al transporte de pasajeros y por la noche al de mercancías. Es fácil reconocer un avión Quick Change porque tiene una puerta de carga y ventanillas a lo largo de todo el fuselaje. Otra forma de verlo es desde el interior de la cabina de pasajeros, al notar un número más elevado de lo normal de detectores de humo.

Aviones de carga o Freighters

Estos son aviones 100 % convertidos para tal fin. Entre las modificaciones más importantes cabe destacar las siguientes:

  • Eliminación de todo lo no necesario de la cabina de pasajeros como oxígeno, baños, butacas, etc.
  • El refuerzo del suelo para soportar mayor peso por superficie y la instalación de rodetes para el manejo de los palets. Estos pueden ser automáticos o manuales dependiendo de las dimensiones del avión. Este sistema es conocido como Cargo Loading System (CLS).
  • Instalación de la puerta de cargaMain Deck Cargo Door (MDCD)— en el fuselaje y su sistema de apertura que, dependiendo de las dimensiones, puede ser hidráulico, eléctrico o manual.
  • Actualización de la aviónica.
  • Instalación de tapones para las ventanillas. Esto hace que se reduzcan los costes de mantenimiento durante la vida útil del nuevo avión.
  • Mejora del sistema anti-incendios. Esto depende de qué tipo de bodega tenemos. Para este tipo de cargueros se requeriría una instalación de clase E.
  • Modificación del sistema de aire acondicionado para poder mantener temperaturas tan bajas como 2-4 ºC y redireccionamiento de las tuberías para poder alojar la carga.

También se incorporan avisos en cabina para que la tripulación pueda supervisar, por ejemplo, la posición de la MDCD. Como curiosidad, la cabina de vuelo no sufre grandes modificaciones, a excepción del modelo B767 en el cual la pared trasera es directamente la separación con el compartimento de carga y se le añaden tres transportines. Además se le incluye un baño y una cocina, de modo que todo lo que necesitan los pilotos para sus largas jornadas de trabajo se encuentra en la misma cabina.

Normalmente cada tipo de variante se especifica con un código determinado C, QC o F. Así, por ejemplo, un B747-800 carguero se especifica como B747-8F.

Actualmente la gran parte de la flota mundial de carga se compone de aviones diseñados o convertidos 100 % para tal efecto. Los aviones CombiQuick Change son más bien raros de ver.

Hace unas décadas,la aviación carguera compartía el espacio aéreo con la  de pasajeros. Eso cambió en la década de los 70 cuando FedEx empezó a operar con éxito su carga en horario nocturno, lo que dio mucha libertad de movimiento al sector.

No obstante, la razón más importante para el declive de los Combis es el cambio de regulación que hubo a raíz de un accidente que sufrió un B747 Combi de South African Airways, en el que un incendio en la parte de carga provocó que el avión se estrellase en el océano Índico con fatales consecuencias. Estas nuevas directivas hacían que los operadores de este tipo de aviones implementaran nuevos estándares para estos modelos o mejoraran el sistema anti-incendios. Al ser dos opciones caras, muchos operadores optaron por sustituir los Combis por aviones 100 % cargueros.

B747 Combi siniestrado ZS-SAS. Foto de Pedro Aragão

Efecto de la crisis del COVID-19

La mayoría de la flota aérea de pasajeros se ha quedado en tierra y, algunas aerolíneas de bandera intentan ayudar a sus gobiernos con vuelos de cargamento médico en sus bodegas. Esto significa que todo el espacio que ocupan las butacas no se aprovecha.

Hay algunas iniciativas como la de Colibri Aero J&C Aero que propone unas bolsas para poner sobre los asientos con capacidad para 250 Kg. Esto, sumado a los 9 Kg que pueden ponerse debajo de los asientos y a los alojados en el compartimento superior, ayuda a que la llegada de material médico sea más efectiva.

Bolsas certificadas por EASA para su uso en aviones de la familia A320. Foto de Colibri Aero

Foto destacada de Bernal Saborio: https://bit.ly/2JKohre

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